1903年12月28日,约翰·冯·诺伊曼生于匈牙利的布达佩斯。他生活在一个非常富裕的家庭里。从小就显示了在科学方面的才能。10岁时,他进了布达佩斯的高级中学。以后,他的才能得到了进一步的发挥。12岁他就掌握了函数论。不满18岁,他就在德国的数学杂志上发表了论文。

1921年,冯·诺伊曼进入布达佩斯大学学习数学。后来,他在瑞士联邦工业大学获化学硕士学位,又在布达佩斯大学获数学博士的学位。

1927年,冯·诺伊曼在汉堡大学当了讲师。1928年,他又成了美国普林斯顿大学的客座教授,1931年,他成了该大学的终身教授。冯·
诺伊曼还掌握了拉丁文和希腊文,能流畅地使用英、德、法语与人交谈。

1942年,美国设立了主要是制造******的洛斯阿拉莫斯研究所。1943年起,诺伊曼以顾问的身份参加了洛斯阿拉莫斯研究所的工作。
洛斯阿拉莫斯研究所给了诺伊曼许多研究课题。为了解决这些问题,冯·诺伊曼必须进行大量的计算。由于这项工作的需要,他开始设想研制高速度的电子计算机。

当时,最先进的计算机是“ENIAC”。这台计算机从1946年开始运转,它有存储能力,但运算时,要用手操作控制板上的开关。每次改变工作内容时,还要将一组新的配线装入机器,教给机器程序,而且,机器也很容易发生故障。

冯·诺伊曼同莫里克、埃克特一起,研究出把存储装置和基本指令组合在一起,把控制指令内藏在存储装置中的方法。这样,改变程序时就无须改变配线了。这就是所谓的内藏程序方式。于是,就产生了离散变量自动电子计算机(“EDVAC”)。就这样,电子计算机从单纯的运算机械“进化”为孕育着具有无限的可能性的万能机械。

冯·诺伊曼还在运算理论上对电子计算机的使用做出了重要贡献。1945年,42岁的诺伊曼就任普林斯顿高级研究所的计算机研究所所长。此后,他和他的同事们又研制出叫“JONI-AC”的计算机。

在计算机设计上,他们模仿了生物大脑中的某些动作。从此,冯·诺伊曼又开始对神经学进行研究。他从神经学和心理学的角度研究人,进而确立了自动化理论。

1954年,诺伊曼成为美国原子能委员会委员。1957年2月8日他因病去逝。

在电子计算机的漫长的发展历史上,没有哪一个人可以独占发明者的席位。但可以说,冯·诺伊曼是一个为计算机技术的发展做出了伟大贡献的人。